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fortifications

Castle of Altopascio


typology: Castello
Area: Piana di Lucca
District/Locality: Altopascio
Foundation: Middle of XIth century

Famoso per il suo hospitale medievale e per l'ordine cavallesco che ne deriv├▓, Altopascio si sviluppa a nord del padule di Bientina, presso il piccolo lago di Sibolla, segnando il confine della piana lucchese con la Valdievole. E' un piccolo borgo che conserva preziose tracce della sua lunga storia, prima come centro assistenziale per i pellegrini che transitavano lungo la via francigena, poi come villaggio fortificato con lo scopo di frenare l'avanzata fiorentina verso Lucca e infine come fattoria medicea nel lungo periodo di appartenenza al governo fiorentino.
Sebbene nel tempo vi siano state addossate delle abitazioni, un imponente tratto delle antiche mura castellane di Altopascio risulta visibile sul lato nord del borgo, dove si possono ancora osservare le originarie feritoie da balestra. Le quattro porte di accesso -la Pesciatina, o porta del mulino (oggi porta Mariani), la Fiorentina, o porta dell'osteria (oggi porta Vettori), porta del Padule e porta del Giardino ripropongono l'assetto rinascimentale del villaggio.
L'antica chiesa, il chiostro degli ospitalieri il Palazzo e le torri documentano la stratificazione storica del borgo.
State of preservation

A large portion of the castle walls can be seen
Historycal news

In the Middle Ages the town of Altopascio was a centre of assistance along the Via Francigena where pilgrims passed on their way to visit the Volto Santo in Lucca, or directed further afield towards Rome and Jerusalem. Erected around the middle of the XIth century, its Hospital became a place where pilgrims, pregnant women, abandoned children and sick people were received and sheltered. In the XIIIth century its position bordering on the Valdinievole turned Altopascio into a castle with walls, gates and towers. Its decline began in the XIVth century and continued in the following, when Altopascio lost its strategic importance owing to the Florentine occupation of the fortress of Montecarlo.
In the XVth century, the Hospital was transformed by the Florentine Capponi family: the need for new spaces lead to the demolition of many buildings. The cloister was cut by half to make place for a court and the Porta del Giardino was opened. In the following century the Hospital passed under the control of Duke Cosimo I of the Medici family and the direction of Ugolino Grifoni, its master for the next 40 years. It continued in its work of assistance when the Lorena family succeeded the Medici, until Pietro Leopoldo I closed the Hospital in 1773.
The first known plan of the walls of Altopascio dates back to the XVIIth century showing a typical Renaissance layout: we lack information on the previous arrangement of the town's fortifications.
Roads

Exit Altopascio on the motorway Firenze-Mare
Bibliography

- Biagiotti D., Coturri E., Altopascio e i suoi Cavalieri, Tipo Lito Vannini, Borgo a Buggiano, 1991
- Dal Canto G., Altopascio in un'ora. Itinerario di visita al centro storico di Altopascio, Amministrazione Comunale di Altopascio
- Cenci A., l'Ospitalità in Altopascio, San Marco Litotipo, Lucca 1996

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